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El principio de Peter. ¿Por qué es peligroso y cómo evitar que arruine tu carrera?

A mediados del siglo pasado, el educador canadiense Lawrence Peter intentó dar una respuesta ingeniosa a la pregunta: "¿Por qué estamos rodeados de gente incompetente?".

Han pasado más de cincuenta años, pero su respuesta no ha perdido vigencia: la culpa la tiene el principio de Peter, o principio de incompetencia. Según este principio, cada individuo de una jerarquía tiene tendencia a ascender hasta el nivel de su incompetencia. Es decir, cualquier crecimiento en la carrera termina con la incompetencia.

Si un empleado hace un buen trabajo, obtiene un ascenso. Y esto continúa hasta que las tareas se vuelven demasiado difíciles para él. Al final, no puede cumplir estas tareas y permanece en el mismo lugar de trabajo durante muchos años. Esto perjudica tanto a la empresa como al empleado. No solo el empleado deja de desarrollarse, sino que también empieza a sentirse impotente cuando intenta resolver las tareas en el trabajo.

Cómo saber si el Principio de Peter te está afectando negativamente

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Un estudio reciente publicado en la revista Harvard Business Review descubrió que el Principio de Peter afecta negativamente a la vida de los empleados y a los resultados de la empresa. Los investigadores analizaron 214 empresas que promocionaban a sus empleados y concluyeron que "los mejores vendedores acababan siendo los peores gerentes." ¿Significa esto que no deberías ni siquiera pensar en ascender en tu carrera? ¡De ninguna manera! Significa que debes notar el efecto y bloquear el impacto negativo del Principio de Peter antes de que te afecte.

Una persona puede no darse cuenta de que el Principio de Peter ha estado afectándola negativamente durante muchos años. Durante todo este tiempo no ha crecido, su salario no ha aumentado y su carrera se ha ralentizado. Y cuando se dé cuenta de que está atrapada, tendrá demasiado miedo para cambiar algo. Por eso es importante que te des cuenta de que estás siendo afectado por el síndrome de Peter lo antes posible.

Una manifestación típica del síndrome de Peter es la siguiente: una persona intenta formalizar su trabajo al máximo inventando constantemente normas burocráticas que, en última instancia, no le dejan hacer su trabajo de la forma más eficiente posible. Las personas así exigen a los subordinados que sigan estrictamente estas normas. Este comportamiento indica indirectamente que la persona no puede desarrollar criterios para evaluar la eficiencia del trabajo.

Cómo evitar ser víctima del Principio de Peter

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Para una persona que se ha dado cuenta de que el Principio de Peter es un problema para ella, hay dos maneras de seguir adelante: salir del sistema que le fija tareas imposibles o mejorar sus competencias. Ambas decisiones requieren valor y trabajo sobre uno mismo.

Si ya has tomado la decisión de abandonar tu empresa, la mejor opción sería conseguir un nuevo trabajo en una gran empresa que apoye a los empleados en su deseo de desarrollarse. Pero incluso en este caso, la formación es necesaria. Por ejemplo, el sistema de formación de directivos de General Electric se considera uno de los mejores. Los empleados reciben una formación en varias etapas como parte de sus programas corporativos. Los mejores empleados pueden continuar su formación en el Centro de Liderazgo Jack Welch para acabar ocupando un puesto directivo en la empresa. Pero sólo los candidatos bien formados pueden acceder a todas estas oportunidades: para conseguir un trabajo en una empresa como General Electric, uno debe ser un profesional en su campo.

Si estás absolutamente satisfecho con tu empresa pero aún no recibes un ascenso, es importante que desarrolles tus habilidades directivas que de todas formas te serán necesarias para el desarrollo de tu carrera. Las empresas ascienden a los profesionales en su campo, pero estos empleados suelen carecer de habilidades directivas: sin estas habilidades, incluso los especialistas cualificados pueden llevar a una empresa a resultados financieros insatisfactorios.

El Principio de Peter entra en juego cuando se forma y estabiliza una comunidad, como una empresa. El objetivo de una comunidad de este tipo es mantener una jerarquía formada: las decisiones de la dirección no se cuestionan y un ascenso se considera una bendición absoluta, independientemente de si el empleado está preparado para un nuevo trabajo. En un sistema jerárquico, los errores se ignoran sistemáticamente, por eso se acumulan y empiezan a afectar negativamente al funcionamiento del sistema en su conjunto. Las empresas innovadoras han ideado soluciones para mitigar el impacto negativo del Principio de Peter.

Cómo pueden las empresas mitigar los efectos negativos del Principio de Peter

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Las empresas más recientes pueden mitigar los efectos negativos del Principio de Peter adoptando nuevos enfoques de gestión. Cualquier empresa puede aplicar estos enfoques. Gracias a esto, podrá aumentar la eficacia de su trabajo y evitar errores fatales:

  • Nuevos enfoques para los criterios de promoción. El rendimiento actual del empleado sigue siendo el principal criterio para la promoción. Pero el empleado tendrá que realizar un trabajo completamente diferente en otro puesto. Los buenos resultados en el trabajo actual no garantizan su éxito en el futuro.  Solución: Considerar en primer lugar las habilidades necesarias para el nuevo puesto (por ejemplo, las habilidades de liderazgo y la inteligencia emocional).       
  • Diálogo con los subordinados. El trabajo de los gerentes es evaluado por sus jefes, y esto suele tener consecuencias negativas: para los jefes, admitir los errores de un subordinado significa admitir automáticamente sus propios errores. Por lo tanto, es posible que los directivos de alto nivel ni siquiera se enteren de los fallos en la organización del flujo de trabajo.  Solución: Establecer un diálogo con los empleados para que puedan hablar de los fallos en la organización del trabajo. Algunas empresas van incluso más allá. Por ejemplo, en FAVI y Haier los empleados pueden incluso elegir a su jefe.    
  • Varias trayectorias profesionales. No todos los buenos especialistas pueden ser directivos, ni lo desean. Pero todos quieren ascender en su carrera. Solución: Crear múltiples oportunidades de carrera para que los profesionales valiosos puedan desarrollarse en su profesión y ganar más, pero no liderar el equipo.       

El Principio de Peter perjudica tanto a las empresas como a los especialistas. Solo se puede superar desarrollando, buscando nuevas soluciones y creando constantemente comunidades que valoren este desarrollo. 


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